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23/03/2011

Philippe Flajolet : Algorithmix nous a quittés !

Ceux qui ont fait l'INRIA

Nous avons l'immense tristesse de vous faire part du décès de Philippe Flajolet survenu le mardi 22 mars à l'âge de 62 ans.

Entré à l’Iria en1971 pour rejoindre le groupe d’informatique théorique dirigé par Marcel-Paul Schützenberger et Maurice Nivat, ce chercheur de renommée internationale, élu membre de l’Académie des sciences en 2003, fait partie des pionniers de l’institut.

En 1976, il a orienté ses travaux vers l’analyse des performances des algorithmes et créé avec Jean Vuillemin l’équipe Algo qu’il dirigait toujours aujourd’hui. Algo deviendra l’un des piliers de l’Inria tant il est vrai que « les algorithmes sont partout » dans les domaines explorés par l’institut.

Philippe Flajolet mènera sans concessions une recherche mathématique de pointe directement reliée aux problèmes les plus complexes soulevés par les activités industrielles ou tertiaires. Très proche des travaux du pionnier de l’algorithmique Donald Knuth, il inscrit son travail dans une philosophie limpide : l’abstraction crée la simplicité. La démarche de ce chercheur s’est organisée principalement autour de la théorie des approximations. Il s’agit, pour parvenir aux performances adéquates, de créer des systèmes qui vont très vite en échouant rarement, plutôt que de privilégier, comme par le passé, des procédures lentes mais sûres. Il apporte de cette façon des solutions originales à des questions difficiles concernant l’analyse de la complexité d’algorithmes intervenant dans de nombreux domaines, tels que la compilation, la recherche et le tri d’information, les bases de données, les problèmes de recherche multidimensionnels, les protocoles de communication dans les réseaux, l’algèbre effective ou l’analyse de textes.

L’ambition scientifique de Philippe Flajolet reste cependant tournée vers la théorie. Il crée une théorie unifiée, la combinatoire analytique, qui permet d’accéder aux propriétés quantitatives de très nombreux types de structures discrètes de grande taille. Il réalise de la sorte une synthèse entre les modèles formels de l’informatique, l’analyse combinatoire classique, l’analyse complexe élémentaire, l’analyse asymptotique et certains fragments de la théorie des probabilités. C’est donc pratiquement toute l’informatique qui est abordée dans son oeuvre et ses travaux ont profondément changé le visage de cette discipline en permettant de mieux la comprendre et de mieux jauger son extrême complexité.

Fumeur invétéré, pourfendeur des rigidités administratives et héraut de la cause de l’indépendance du chercheur, celui que l‘on surnomma Algorithmix à l’époque héroïque du célèbre « bâtiment 8 » de l’Inria qui hébergeait l’équipe Algo, a poursuivi sa quête au sein de cet institut. Il a transmis à ses élèves et proposé à la communauté scientifique des textes de référence dont la simplicité échappera cependant très certainement à la plupart de nos lecteurs !

Extrait de CodeSource, l'hebdomadaire des 40 ans de l'INRIA, vol.1988-1997

Si vous souhaitez lui rendre hommage, un livre de témoignages est accessible
ici



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